圖片來源:Wikimedia Commons

在那個鳥類還不太會飛,只能靠滑翔來移動的時代,空中的霸主是翼龍目的成員們。翼龍是一支身體構造極度奇特的爬蟲類,當恐龍家族忙著讓後腿與尾巴更加粗壯時,翼龍選擇把他們退化,只留下足以站立的小短腿,其他能力點數全點到了前肢:讓第四指大幅延長,而指骨到身體中間的部分披上了翼膜,跟據古生物學家的研究,這片翼膜不但堅韌,上面還有肌肉組織,代表翼龍也許可以像現代的飛機一樣微調雙翼形狀來調整升力或是控制方向,使得翼龍能夠進行長時間、長距離的飛行。而屬於神龍翼龍科的「風神翼龍」是目前發現翼龍家族中最為巨大的,雙翼展開可能有超過十公尺的程度——堪比相當受歡迎的希斯納172輕型飛機。

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如同翼龍家族最出名的無齒翼龍,風神翼龍的牙齒也已經退化,但是目前依然不能確定風神翼龍以什麼樣的動物為食。不過得益於他們極為巨大的頭顱,他們應可一口吞下中小型的恐龍,或是當時的大型魚類。而這麼大型的生物如何在沒有現代飛機引擎的幫助下升空飛行,是個困擾古生物學家多年的問題。近年的研究則認為,包括風神翼龍在內的翼龍能夠用他們強壯的前肢用力撐地(在水面上也能如此)讓自己彈起來直接起飛——如同撐竿跳選手一般,只是竿子換成了他們那相比於身體實在過長的前肢。其實這種起飛方式也能在現生鳥類身上看見,池塘裡的鴨子在受到威脅時,會快速以翅膀向下拍打水面把自己推離水面好躲避掠食者或是想要惡作劇的人類。下次去池塘邊的時候,不妨觀察一下,也許有機會能看見數千萬年前翼龍起飛的特技。

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風神翼龍屬(Quetzalcoatlus)的名字來自於中美洲原住民(包括了三千年前的奧爾梅克人到十六世紀被西班牙入侵征服的阿茲特克人,而馬雅人稱它為庫庫爾坎)所信仰的神祇奎札爾科瓦特爾 (註),是位全身披著鳳尾綠咬鵑羽毛的蛇形神祇,因此中文常譯為「羽蛇神」,在每年的春分和秋分,墨西哥奇琴伊察遺址的卡斯提洛金字塔會被日出和日落的光線投射出羽蛇神形狀的巨大影子,蔚為奇觀。

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註:奎札爾科瓦特爾寫作Quetzalcoatl,英文讀音是「Kwe/tsal/kou/‘a/tl」,西班牙語讀音「Ke/tsal/‘ko/a/tl」,而阿茲特克語的讀音則接近於「K擦呵寇瓦ter」

參考資料

On the Size and Flight Diversity of Giant Pterosaurs, the Use of Birds as Pterosaur Analogues and Comments on Pterosaur Flightlessness. Mark P. Witton and Michael B. Habib in PLOS ONE, Vol. 5, No. 11, Article No. e13982; November 2010.

Quetzalcoatl and the irony of empire: myths and prophecies in the Aztec tradition. Carrasco, David. University of Chicago Press, 1992.

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邱兆暘  作者:邱兆暘

生科系肄業跑來讀外文系,主要研究神話學,號稱斜槓青年但只是本科的書讀不好而已。
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